Post–breast surgery pain syndrome: establishing a consensus for the definition of post-mastectomy pain syndrome to provide a standardized clinical and research approach — a review of the literature and discussion

Post–breast surgery pain syndrome: establishing a consensus for the definition of post-mastectomy pain syndrome to provide a standardized clinical and research approach — a review of the literature and discussion

Can J Surg 2016;59(5):342-50 | PDF

Daniel Waltho, MD; Gloria Rockwell, MD, MSc


Background: Post-mastectomy pain syndrome (PMPS) is a frequent complication of breast surgery. There is currently no standard definition for this chronic pain syndrome. The purpose of this review was to establish a consensus for defining PMPS by identifying the various elements included in the definitions and how they vary across the literature, determining how these definitions affect the methodological components therein, and proposing a definition that appropriately encompasses all of the appropriate elements.

Methods: We searched PubMed to retrieve all studies and case reports on PMPS, and we analyzed definitions of PMPS, inclusion/exclusion criteria, and methods of measuring PMPS.

Results: Twenty-three studies were included in this review. We identified 7 independent domains for defining PMPS: surgical breast procedure, neuropathic nature, pain of at least moderate intensity, protracted duration, frequent symptoms, appropriate location of the symptoms and exacerbation with movement. These domains were used with varying frequency. Inclusion/exclusion criteria and methods for assessing PMPS also varied markedly.

Conclusion: To prevent future discrepancies in both the clinical and research settings, we propose a new and complete definition based on the results of our review: PMPS is pain that occurs after any breast surgery; is of at least moderate severity; possesses neuropathic qualities; is located in the ipsilateral breast/chest wall, axilla, and/or arm; lasts at least 6 months; occurs at least 50% of the time; and may be exacerbated by movements of the shoulder girdle.


Contexte : Le syndrome douloureux post-mastectomie (SDPM) est une complication fréquente de la chirurgie mammaire. Actuellement, il n’existe aucune définition unique de cette douleur chronique. Le but de la présente revue était donc d’élaborer une définition consensuelle du SDPM en dégageant les différents éléments définitoires, en observant leur variation dans les différentes sources, en déterminant comment ces variations influent sur la méthodologie utilisée, puis en proposant une définition qui met correctement en relation tous les éléments pertinents.

Méthodes : Nous avons cherché dans PubMed toutes les études et études de cas sur le SDPM. Nous avons ensuite analysé les définitions du syndrome, ses critères d’inclusion et d’exclusion et ses méthodes d’évaluation.

Résultats : La présente revue repose sur 23 études. Nous avons mis en évidence 7 éléments indépendants servant à définir le SDPM : l’intervention de chirurgie mammaire, la nature neuropathique de la douleur, la présence d’une douleur au minimum d’intensité modérée, la persistance des symptômes, leur fréquence élevée, leur localisation ainsi que leur exacerbation due au mouvement. La prise en compte de ces éléments dans les différentes définitions était variable; des variations importantes ont aussi été observées dans les critères d’inclusion et d’exclusion ainsi que dans les méthodes d’évaluation.

Conclusion : Pour prévenir les différences conceptuelles, autant dans les milieux cliniques que dans les milieux de recherche, nous proposons une définition originale et complète fondée sur les résultats de notre revue. Le SDPM est une douleur qui apparaît à la suite d’une chirurgie mammaire, peu importe sa nature; est au minimum d’intensité modérée; est de nature neuropathique; est localisée dans le sein, la paroi thoracique, l’aisselle ou le bras ipsilatéraux; persiste au moins depuis 6 mois; est présente au moins 50 % du temps; et peut être exacerbée par les mouvements de la ceinture scapulaire.

See the related commentary by Brackstone on p. 294.

Accepted May 16, 2016

Affiliations: From the Faculty of Medicine, University of Ottawa, Ottawa, Ont. (Waltho); and the Division of Plastic Surgery, Department of Surgery, Faculty of Medicine, University of Ottawa, Ottawa, Ont. (Rockwell).

Competing interests: None declared.

Contributors: Both authors designed the study. D. Waltho acquired the data, which both authors analyzed. Both authors wrote and reviewed the article and approved the final version for publication.

DOI: 10.1503/cjs.000716

Correspondence to: G. Rockwell, Ottawa Hospital General Campus, Box 213, 501 Smyth Rd., Ottawa ON K1H 8L6;