Surgical culture in transition: gender matters and generation counts

Surgical culture in transition: gender matters and generation counts

Can J Surg 2013;56(3)153-158 | PDF

Judith Belle Brown, PhD*; Meghan Fluit, MSc*; Barbara Lent, MA, MD†; Carol Herbert, MD*

From the *Centre for Studies in Family Medicine and the †Department of Family Medicine, Schulich School of Medicine& Dentistry, Western University, London, Ont.

Abstract

Background: We sought to study the impact of the change in gender balance and the shift in generational beliefs on the practice of surgery.

Methods: We used in-depth, individual, semistructured interviews to explore the ideas, perceptions and experiences of recently recruited academic surgeons regarding the role of gender and the influence of the changing attitudes of this generation on the work environment. All the interviews were audiotaped and transcribed verbatim. The data analysis was both iterative and interpretative.

Results: Nine women and 8 men participated in the study. All participants stated that departmental expectations regarding their performance as clinicians and as academics were not influenced by gender. However, further exploration revealed how gender did influence the way they sought to balance their personal and professional lives. Women in particular struggled with attaining this balance. While maternity leave was endorsed by both men and women, the challenging logistics associated with such leave were noted. Our data also revealed a generational shift among men and women in terms of the importance of the balance between their personal and professional lives. Participants saw this priority as radically different from that of their senior colleagues.

Conclusion: Gender and the shift in generational attitudes are changing the culture of academic surgery, often described as the prototypical male-dominated medical environment. These changes may reflect the changing face of medicine.

Résumé

Contexte : Les changements générationnels observés sur le plan de la répartition hommes:femmes et sur le plan des attitudes exercent un impact sur la pratique de la chirurgie et nous avons voulu mesurer cet impact.

Méthodes : Nous avons utilisé des entrevues de fond individuelles semi-structurées pour explorer les opinions, les perceptions et les expériences de chirurgiens frais émoulus des universités quant à l’influence exercée sur le monde du travail par les changements qui touchent la répartition hommes:femmes et les attitudes de la présente génération. Toutes les entrevues ont été enregistrées et transcrites textuellement. L’analyse des données s’est faite de manière itérative et interprétative.

Résultats : Neuf femmes et 8 hommes ont participé à l’étude. Tous les participants ont affirmé que les attentes départementales à l’endroit de leur rendement en tant que médecins et en tant qu’universitaires n’ont subi aucune influence de leur appartenance à un sexe ou à l’autre. Toutefois, une analyse plus approfondie a révélé en quoi l’appartenance à l’un ou l’autre sexe exerçait une influence sur la recherche de la conciliation entre vie personnelle et professionnelle : les femmes luttaient plus particulièrement pour atteindre cet équilibre. Le congé de maternité recevait l’aval des hommes autant que des femmes, mais les répondants ont mentionné les défis logistiques qui lui sont associés. Nos données ont aussi révélé une distinction générationnelle entre les hommes et les femmes pour ce qui est de l’importance de l’équilibre entre les dimensions personnelles et professionnelles de leur vie. Les participants ont accordé à cette priorité une importance radicalement différente comparativement à leurs collègues plus âgés.

Conclusion : Les changements générationnels de la répartition hommes:femmes et les changements d’attitudes modifient la culture de la chirurgie dans les établissements universitaires, souvent décrits comme un environnement médical surtout dominé par les hommes. Ces changements pourraient modifier le visage de la médecine.


Accepted for publication Feb. 23, 2012

Acknowledgements: We thank the participants for their time and candor. We also thank Dr. John Denstedt, the Chair/Chief of the Department of Surgery, Schulich School of Medicine and Dentistry, Western University, for his time and commitment to this project.

Competing interests: None declared.

Contributors: J.B. Brown and M. Fluit acquired the data. All authors designed the study, analyzed the data, wrote and reviewed the article and approved its publication..

DOI: 10.1503/cjs.024011