Psychiatric lessons learned in Kandahar

Psychiatric lessons learned in Kandahar

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Col Rakesh Jetly, OMM CD, MD

From the Canadian Forces Health Services

Abstract

Not since the Korean War have the Canadian Forces engaged in combat missions like those in Afghanistan. Combat, asymmetric warfare, violent insurgency and the constant threat of improvised explosive devices all contribute to the psychological stressors experienced by Canadian soldiers. Mental health teams deployed with the soldiers and provided assessment, treatment and education. Lessons learned included refuting the myth that all psychological disorders would be related to trauma; confirming that most patients do well after exposure to trauma; confirming that treating disorders in a war zone requires flexible and creative adaptation of civilian treatment guidelines; and confirming that in a combat mission mental health practice is not limited to the clinical setting.

Résumé

Les Forces canadiennes n’avaient pas participé à une mission de combat comme celle de l’Afghanistan depuis la guerre de Corée. Combats, guerre asymétrique, soulèvements violents et menace constante d’engins explosifs improvisés sont autant de facteurs qui ont contribué au stress psychologique vécu par les soldats canadiens. Des équipes de santé mentale ont été déployées en même temps que les soldats pour fournir des évaluations, des traitements et de la formation. Les leçons tirées de l’expérience ont notamment permis de dissiper le mythe selon lequel tous les troubles psychologiques seraient reliés à des traumatismes, de confirmer que la plupart des patients se remettent bien d’une exposition à des traumatismes, de confirmer que le traitement des troubles de santé en zone de guerre exige d’adapter avec souplesse et créativité les lignes directrices civiles sur les traitements et de confirmer qu’en mission de combat, la pratique en santé mentale ne se limite pas au contexte clinique.


Competing interests: None declared.

DOI: 10.1503/cjs.023911

Correspondence to: Col R. Jetly, Psychiatry and Mental Health Advisor to Canadian Forces Surgeon General, Canadian Forces Health Services, Directorate of Mental Health, 1745 Alta Vista Dr., Ottawa ON K1A OK6 rakesh.jetly@forces.gc.ca