Informed decision-making in elective major vascular surgery: analysis of 145 surgeon–patient consultations

Informed decision-making in elective major vascular surgery: analysis of 145 surgeon–patient consultations

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Edward Etchells, MD*†; Michel Ferrari, PhD‡; Alex Kiss, PhD†; Nikki Martyn, MEd‡; Deborah Zinman, MHSc*; Wendy Levinson, MD*

From the *Department of Medicine, University of Toronto, the †Sunnybrook Health Sciences Centre and the ‡Ontario Institute for Studies in Education, University of Toronto, Toronto, Ont.

Abstract

Background: Prior studies show significant gaps in the informed decision-making process, a central goal of surgical care. These studies have been limited by their focus on low-risk decisions, single visits rather than entire consultations, or both. Our objectives were, first, to rate informed decision-making for major elective vascular surgery based on audiotapes of actual physician–patient conversations and, second, to compare ratings of informed decision-making for first visits to ratings for multiple visits by the same patient over time.

Methods: We prospectively enrolled patients for whom vascular surgical treatment was a potential option at a tertiary care outpatient vascular surgery clinic. We audiotaped all surgeon–patient conversations, including multiple visits when necessary, until a decision was made. Using an existing method, we evaluated the transcripts for elements of decision-making, including basic elements (e.g., an explanation of the clinical condition), intermediate elements (e.g., risks and benefits) and complex elements (e.g., uncertainty around the decision).

Results: We analyzed 145 surgeon–patient consultations. Overall, 45% of consultations contained complex elements, whereas 23% did not contain the basic elements of decision-making. For the 67 consultations that involved multiple visits, ratings were significantly higher when evaluating all visits (50% complex elements) compared with evaluating only the first visit (33% complex elements, p < 0.001.) Conclusion: We found that 45% of consultations contained complex elements, which is higher than prior studies with similar methods. Analyzing decision-making over multiple visits yielded different results than analyzing decision-making for single visits.

Résumé

Contexte : Des études antérieures révèlent des lacunes importantes dans le processus de prise de décisions éclairées, objectif central des soins chirurgicaux. Ces études ont été limitées par leur convergence sur les décisions à faible risque, les consultations ponctuelles plutôt que les consultations complètes, ou les deux. Nous voulions d’abord évaluer la prise de décisions éclairées portant sur des interventions en chirurgie vasculaire électives importantes en nous fondant sur des enregistrements de conversations réelles entre médecin et patient. Nous voulions ensuite comparer des évaluations de la prise de décisions éclairées portant sur les premières consultations à celles de décisions reliées à de multiples visites effectuées par le même patient au fil du temps.

Méthodes : Nous avons inscrit de façon prospective des patients pour lesquels la chirurgie vasculaire constituait une option possible à une clinique de chirurgie vasculaire en soins tertiaires fournis en service externe. Nous avons enregistré toutes les conversations entre chirurgien et patient, y compris celles qui ont eu lieu au cours de multiples consultations au besoin, jusqu’à ce qu’une décision soit prise. Nous avons utilisé une méthode existante pour évaluer les comptes rendus afin de déterminer les éléments de la prise de décisions, y compris les éléments de base (par exemple, une explication de l’état clinique), les éléments intermédiaires (par exemple, risques et avantages) et les éléments complexes (par exemple, incertitude entourant la décision).

Résultats : Nous avons analysé 145 consultations chirurgien–patient. Dans l’ensemble, 45 % des consultations comportaient des éléments complexes, tandis que 23 % ne contenaient pas les éléments fondamentaux de la prise de décisions. Dans le cas des 67 consultations comportant de multiples visites, les cotes ont été beaucoup plus élevées lorsqu’on a évalué toutes les visites (50 % d’éléments complexes) comparativement à celles qu’a produites l’évaluation de la première visite seulement (33 % d’éléments complexes, p < 0,001.) Conclusion : Nous avons constaté que 45 % des consultations comportaient des éléments complexes, proportion plus élevée que celle qu’ont révélée des études antérieures réalisées au moyen de méthodes semblables. L’analyse de la prise de décisions étalées sur de multiples visites a produit des résultats différents de celle de la prise de décisions reliées aux visites ponctuelles.


Accepted for publication Jan. 25, 2010

Competing interests: None declared

Acknowledgement: We acknowledge the leadership of our surgeons for opening the doors to their consultations. We are grateful to their staff for supporting the study. We are indebted to the patients and families for allowing us to tape and study their conversations. We thank Dr. K. Wayne Johnson and Dr. M. McKneally for their comments on previous versions of this manuscript.

This study was supported by the physicians of Ontario through a grant from Physicians Services Incorporated.

Contributors: Dr. Etchells and Ms. Zinman designed the study. Dr. Etchells and Ms. Zinman acquired the data, which was analyzed by Drs. Etchells, Ferrari, Kiss and Levinson and Ms. Martyn. Dr. Etchells wrote the article. All authors reviewed the article and approved its publication.

DOI: 10.1503/cjs.047709

Correspondence to: Dr. E. Etchells, Sunnybrook Health Sciences Centre, 2075 Bayview Ave., Rm. H469, Toronto ON M4N 3M5 edward.etchells@sunnybrook.ca