Incidental thyroid “PETomas”: clinical significance and novel description of the self-resolving variant of focal FDG-PET thyroid uptake

Incidental thyroid “PETomas”: clinical significance and novel description of the self-resolving variant of focal FDG-PET thyroid uptake

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Hidefumi Nishimori, MD*; Roger Tabah, MD*; Marc Hickeson, MD†; Jacques How, MBChB‡

From the Divisions of *Surgical Oncology, †Diagnostic Radiology and ‡Endocrinology, McGill University Health Centre, Montréal, Que.

Abstract

Background: Recent series of incidental thyroid activity on fluorodeoxyglucose positron emission tomography (FDG-PET) in patients evaluated for nonthyroidal malignancy, which we refer to as a “PEToma,” have suggested that such lesions are associated with a significant incidence of primary thyroid cancer.

Methods: We retrospectively reviewed 6457 FDG-PET scans performed on 4726 patients from May 2004 to March 2007. We reviewed the cases of patients whose PET or computed tomography (CT) radiology reports described PET uptake within the thyroid to identify incidence and malignant potential of PETomas and evaluate their clinical and histopathologic features.

Results: We found that 160 patients (3.4%) had incidental, abnormal FDG uptake in the thyroid gland, 103 of whom had focal uptake (the PEToma group). Of these patients, 50 (48%) underwent further investigations, including ultrasonography in 48, fine-needle aspiration cytology in 38 and computed tomography in 3. Ten patients underwent surgery, and papillary thyroid cancer was identified in 9. The remaining 53 patients with PETomas underwent no further investigation. Interestingly, 5 patients who had focal uptake within the thyroid showed either spontaneous resolution on repeat FDG-PET (self-resolving) or no focal lesion on subsequent ultrasonography (false-positive).

Conclusion: The incidence of papillary thyroid cancer in the present series is similar to that in the literature. Although some patients will show self-resolving or falsepositive focal thyroid uptake on FDG-PET, we believe that, if the patient’s clinical status permits, the evaluation of patients with incidental thyroid PEToma should include ultrasonographic confirmation and fine-needle aspiration cytology.

Résumé

Contexte : Des séries récentes sur l’activité thyroïdienne découverte fortuitement par tomographie par émission de positrons au fluorodésoxyglucose (TEP-FDG) chez des patients évalués pour une tumeur maligne non thyroïdienne, que nous appelons « PETome » (de l’acronyme anglais de la TEP), ont indiqué que ces lésions pourraient être associées à une incidence importante de cancer primitif de la thyroïde.

Méthodes : Nous avons procédé à un examen rétrospectif de 6457 examens TEP-FDG effectués sur 4726 patients de mai 2004 à mars 2007. Nous avons revu les cas des patients dont les rapports de TEP ou de tomodensitométrie (TDM) décrivaient la fixation de TEP dans la thyroïde pour déterminer l’incidence et le potentiel cancéreux des PETomes et pour évaluer leurs caractéristiques cliniques et histopathologiques.

Résultats : Nous avons découvert que 160 patients (3,4 %) présentaient une fixation fortuite anormale de FDG dans la thyroïde, dont 103 présentaient une fixation focale (le groupe PETome). Parmi ces patients, 50 (48 %) ont subi des examens plus poussés, y compris une échographie dans 48 cas, une cytologie par aspiration à l’aiguil le fine dans 38 cas et une TDM dans 3 cas. Dix patients ont subi une intervention chirurgicale, et on a repéré un cancer papillaire de la thyroïde dans 9 cas. Les 53 autres patients qui avaient un PETome n’ont pas subi d’autres examens. Chez 5 patients qui présentaient une fixation focale dans la thyroïde, il y a eu résorption spontanée à la suite d’une TEP-FDG répétitive (auto-absorption) ou une échographie ultérieure n’a révélé aucune lésion focale (faux positif).

Conclusion : L’incidence du cancer papillaire de la thyroïde dans la présente série ressemble à celle qu’indiquent les publications. Même si, chez certains patients, il y aura fixation focale dans la thyroïde autorésorbée ou faussement positive révélée par la TEP-FDG, nous croyons que si l’état clinique du patient le permet, l’évaluation de PETomes thyroïdiens découverts fortuitement devrait inclure une confirmation par échographie et une cytologie par aspiration à l’aiguille fine.


Accepted for publication Feb. 25, 2010

Competing interests: None declared.

Acknowledgement: We thank Richard J. Payne, MD, of the Department of Otolaryngology, Royal Victoria Hospital, Montréal, for his scientific advice and Shinichi Hisasue, MD, of the Department of Psychology, University of Massachusetts, for his assistance in the statistical analysis.

Contributors: Drs. Tabah and How designed the study. Drs. Nishimori and How wrote the article, which Drs. Tabah, Hickeson and How critically reviewed. All authors acquired and analyzed the data and approved publication of the article.

DOI: 10.1503/cjs.023209

Correspondence to: Dr. R.J. Tabah, Division of Surgical Oncology, Department of Surgery, McGill University, Montreal General Hospital, 1650 Cedar Ave., Montréal QC H3G 1A4 rtabah@vdn.ca