Improving value and access to specialty medical care for families: a pediatric surgery telehealth program

Improving value and access to specialty medical care for families: a pediatric surgery telehealth program

Can J Surg 2019;62(6):436-441 | PDF | Appendix

Paige Dean, BSc; Maureen O’Donnell, MD; Lenny Zhou, MMOR; Erik D. Skarsgard, MD

Abstract

Background: In Canada, access to subspecialty surgical services for children imposes inconvenience and financial hardship on geographically remote families. The purpose of this study was to evaluate a recently implemented pediatric surgical telehealth pilot program from the family and provider perspectives.

Methods: Enabled by an existing telehealth infrastructure for pediatric subspecialty medicine and mental health, a pilot telehealth program for surgical consultation was established by a single surgeon in British Columbia. Following establishment of eligibility criteria, patients from remote communities requiring new consultation or clinical follow-up were offered a telehealth alternative. At the end of the encounter, both the parent and patient (if appropriate) provided feedback via a questionnaire. Provider satisfaction was also assessed via a questionnaire. We estimated costs avoided and analyzed data on pediatric surgery consultation wait time.

Results: Between September 2014 and November 2017, 80 patients were seen in 19 remote telehealth centres, 23 as new referrals and 57 in follow-up consultation. Among new referrals, the commonest diagnosis was chest wall deformity. The average travel distance avoided was 705 km, with an estimated direct cost avoidance of $585. Sixty-four families (80%) completed the questionnaire. Almost all (63 [98%]) indicated high overall satisfaction with the telehealth experience. Provider satisfaction was similarly high, in terms of both the technology user interface and clinical effectiveness. Overall pediatric surgical consultation wait times were unaffected.

Conclusion: Implementation of telehealth technology in a pediatric surgical practice offered high value to patients/families and, from the provider’s perspective, yielded an acceptable alternative to in-person assessment.

Résumé

Contexte : Au Canada, l’accès aux services chirurgicaux surspécialisés pour enfants est source d’inconvénients et de difficultés financières pour les familles vivant en région éloignée. L’objectif de cette étude était d’évaluer le point de vue des familles et des fournisseurs de services sur un programme pilote de télésanté pédiatrique récemment mis en oeuvre.

Méthodes : Ce programme pilote de consultation chirurgicale à distance a été mis sur pied par un chirurgien de Colombie-Britannique, qui s’est servi d’une infrastructure de télésanté préexistante permettant la prestation de services surspécialisés de médecine et de santé mentale pour enfants. Une fois leur admissibilité établie, les patients vivant en région éloignée et ayant besoin d’une consultation ou d’un suivi clinique se sont vu offrir des services de télésanté. Après la consultation, les parents et le patient (lorsque c’était approprié) ont rempli un formulaire de rétroaction. La satisfaction des fournisseurs de soins a été également évaluée au moyen d’un questionnaire. Nous avons estimé les coûts évités et analysé les données sur le temps d’attente pour une consultation en chirurgie pédiatrique.

Résultats : Entre septembre 2014 et novembre 2017, 80 patients ont consulté 19 centres de télésanté : 23 pour une nouvelle consultation et 57 pour un suivi. Parmi les nouveaux cas, le diagnostic le plus fréquent était une malformation de la paroi thoracique. En moyenne, 705 km de déplacements ont été évités, ce qui représente un coût estimé de 585 $. Soixante-quatre familles (80 %) ont rempli le questionnaire, et presque toutes (63 [98 %]) se sont dites globalement satisfaites de leur expérience de télésanté. La satisfaction des fournisseurs de soins était également élevée, tant en ce qui a trait à l’interface utilisateur des outils technologiques qu’à l’efficacité clinique. Le programme n’a eu aucun effet sur le temps d’attente général pour une consultation en chirurgie pédiatrique.

Conclusion : L’utilisation de services de télésanté en chirurgie pédiatrique a été d’une grande valeur pour les patients et leur famille. Du point de vue des fournisseurs de soins, elle a constitué une solution de rechange acceptable aux consultations en personne.


Accepted Mar. 8, 2019

Affiliations: From the Department of Surgery, University of British Columbia, Vancouver, BC (Dean, Skarsgard); the Department of Pediatrics, University of British Columbia, Vancouver, BC (O’Donnell); the Office of Pediatric Surgical Evaluation and Innovation, Department of Surgery, BC Children’s Hospital (Zhou); and the BC Children’s Hospital, Child Health BC, Vancouver, British Columbia (O’Donnell).

Funding: This work was partially funded by the BC Patient Safety & Quality Council. Child Health BC provided infrastructure and program support for telehealth services.

Competing interests: None declared.

Contributors: P. Dean, M. O’Donnell and E. Skarsgard designed the study. P. Dean, L. Zhou and E. Skarsgard acquired the data, which all authors analyzed. P. Dean and E. Skarsgard wrote the article, which all authors reviewed and approved for publication.

DOI: 10.1503/cjs.005919

Correspondence to: E.D. Skarsgard, Rm. K0-110 Ambulatory Care Building, 4480 Oak St, Vancouver BC V6H 3V4, eskarsgard@cw.bc.ca