Evaluation of an advanced-practice physiotherapist in triaging patients with lumbar spine pain: surgeon–physiotherapist level of agreement and patient satisfaction

Evaluation of an advanced-practice physiotherapist in triaging patients with lumbar spine pain: surgeon–physiotherapist level of agreement and patient satisfaction

Can J Surg 2017;60(4):266-272 | PDF | Appendix

Susan Robarts, PT, MSc; Paul Stratford, PT, MSc; Deborah Kennedy, PT, MSc; Barry Malcolm, MD, MBA; Joel Finkelstein, MD, MSc

Abstract

Background: Surgery for lumbar spine pain is indicated for specific etiologies. Given the majority of individuals referred to spine surgeons are not surgical candidates, care delivery is inefficient, with consultations being of limited value for most. Using specially trained physiotherapists in triage is a human resource strategy that may optimize surgeons’ time and the patient experience.

Methods: An advanced-practice physiotherapist (APP) and a surgeon assessed consecutive patients with lumbar spine pain presenting at an academic health centre’s spine surgery clinic. The second assessor was blinded to the outcome of the first. We used the κ statistic to evaluate surgeon–APP level of chance-corrected agreement concerning patients’ need for a surgical consultation. To assess satisfaction with the APP, patients completed a modified version of the validated Visit-specific Questionnaire.

Results: The sample included 102 participants (54 women) with a mean age of 54.3 ± 14.3 years and a mean Oswestry Disability Index score of 35.4 ± 16.6. The assessors’ overall agreement was 86%. The κ coefficient for the need for a surgical consultation was 0.69 (95% confidence interval 0.54–0.84). The APP identified that 77% of patients did not require a surgical consultation. Twenty-one patients underwent surgery. Satisfaction scores for the APP were very high (mean score 92 out of 100).

Conclusion: In triaging patients with lumbar spine pain, the APP and surgeon had a high level of agreement. An APP performing triage at a surgical centre can effectively reduce wait lists by 70%, reserving surgical consultations for those patients in whom they are indicated.

Résumé

Contexte : La chirurgie pour douleur lombaire est indiquée pour certaines étiologies spécifiques. Étant donné que la majorité des patients adressés à des orthopédistes spécialistes de la colonne vertébrale ne sont pas candidats à la chirurgie, la prestation des soins s’en trouve inefficiente, les consultations se révélant pour la plupart d’une utilité restreinte. Le recours à des physiothérapeutes spécialement formés à l’étape du triage est une stratégie axée sur les ressources humaines qui pourrait libérer les chirurgiens et améliorer l’expérience des patients.

Méthodes : Un chirurgien et un physiothérapeute ayant suivi une formation avancée (FA) ont évalué des patients consécutifs atteints de douleur lombaire à la clinique de chirurgie pour la colonne vertébrale d’un centre hospitalier universitaire. Le deuxième examinateur n’était pas au courant de l’évaluation du premier. Nous avons utilisé la statistique κ pour évaluer le degré de concordance corrigée pour tenir compte de la concordance due au hasard entre chirurgien et physiothérapeute (FA) quant à la nécessité de faire voir le patient en chirurgie. Pour évaluer leur satisfaction à l’endroit du physiothérapeute (FA), on a administré aux patients une version modifiée du questionnaire VSQ-9 (validé et spécifique à une visite donnée).

Résultats : L’échantillon incluait 102 participants (54 femmes) âgés en moyenne 54,3 ± 14,3 ans et ayant un score de 35,4 ± 16,6 au questionnaire Oswestry sur l’incapacité. La concordance globale entre les évaluateurs a été de 86 %. Le coefficient κ pour ce qui est de la nécessité d’une consultation en chirurgie a été de 0,69 (intervalle de confiance de 95 %, 0,54–0,84). Le physiothérapeute (FA) a jugé que 77 % des patients n’avaient pas besoin d’une consultation en chirurgie. Vingt et un patients ont subi une chirurgie. Les scores de satisfaction à l’endroit du physiothérapeute (FA) ont été très élevés (score moyen 92 sur 100).

Conclusion : Au moment du triage des patients atteints de douleurs lombaires, les évaluations du physiothérapeute (FA) et du chirurgien ont étroitement concordé. Un physiothérapeute (FA) effectuant le triage dans un centre chirurgical peut efficacement réduire les listes d’attente de 70 %, en limitant les consultations en chirurgie aux patients chez qui elles sont indiquées.


Presented at the Canadian Spine Society meeting, Feb. 27–Mar. 2, 2013, in Mont Tremblant, Que.

Accepted Feb. 6, 2017

Acknowledgements: The authors thank Amy Theriault for her contributions to data collection.

Affiliations: From the Department of Rehabilitation, Sunnybrook Holland Orthopaedic and Arthritic Centre, Toronto, Ont. (Robarts, Kennedy); the School of Rehabilitation Science, McMaster University, Hamilton, Ont. (Stratford, Kennedy); the Department of Surgery, Sunnybrook Health Sciences Centre, Toronto, Ont. (Malcom, Finkelstein); and the Department of Surgery, Faculty of Medicine, University of Toronto, Ont. (Finkelstein).

Competing interests: None declared.

Contributors:All authors designed the study. S. Robarts, D. Kennedy, B. Malcolm and J. Finkelstein acquired and analyzed the data, which P. Stratford also analyzed. S. Robarts, B. Malcolm and J. Finkelstein wrote the article, which all authors reviewed and approved for publication.

DOI: 10.1503/cjs.013416

Correspondence to: S. Robarts, Holland Orthopaedic and Arthritic Centre, 43 Wellesley St East, Toronto ON M4Y 1H1; susan.robarts@sunnybrook.ca